25 августа 1991 года. «Спа-Франкоршам». В маленькой частной команде Эдди Джордана возникли неприятности – штатного гонщика коллектива Бертрана Гашо неожиданно упекли в тюрьму за стычку с лондонским таксистом, и времени найти замену не осталось.

Пришлось выбирать почти вслепую: «Мерседес» заплатил Эдди 250 000 долларов за своего протеже – молодого немца Михаэля Шумахера. Да, тот впечатлил на тестах в Сильверстоуне, но одно дело – гонять в идеальных условиях на частных испытаниях, и совсем другое – хорошо провести целый Гран-при. Кроме того, Шумахер и его менеджер Вилли Вебер соврали – пилот еще ни разу не выступал в Спа; первое знакомство с треком состоялось лишь за три дня до гонки «Ф-1» – в четверг Михаэль четыре раза проехал 7-километровое кольцо на… обычном велосипеде.

Тем не менее, о рисковом выборе Джордан не пожалел.

«Единственная проблема коснулась его фамилии, – признался Эдди. – Мы долго не могли правильно написать «Schumacher» на борту машины – для англичан это настоящее испытание».

На тренировках в пятницу Михаэль последовательно улучшал время прохождения круга, попутно удивляя инженеров и второго пилота конюшни, опытного Андреа де Чезариса. Последний был уверен, что поворот «Бланшимон» нельзя пройти на полной скорости, но юный Шумахер всего через несколько кругов пребывания на трассе преодолел вираж с полностью выжатой педалью газа. В квалификации Шумахер стал седьмым, а в гонке неопытный спортсмен, еще не привыкший к пилотированию загруженного топливом болида, спалил сцепление и сошел, проехав лишь 200 метров. Сказка об удивительном дебюте закончилась – началась другая: история о самом успешном гонщике за всю историю «Формулы-1».

27 августа 1995 года. «Спа-Франкоршам». В «Бенеттоне» Шумахер принялся доводить свои навыки и умения до совершенства. Он много времени уделял физической подготовке, которая позволяла выглядеть свежее соперников в изматывающих заездах и включать на финише знаменитое «шумахеровское ускорение», а также часами зависал в боксах, разбираясь в технических нюансах и помогая инженерам дорабатывать машины.

Плодами этой работы стали чемпионские титулы в 1994 и 1995 годах, а самым сильным стало выступление в Бельгии. Дождь превратил квалификацию в лотерею, по итогам которой Михаэлю досталась 16-я стартовая позиция, но в воскресенье гонщик совершил невозможное – вырвался на первое место.

Соперники не простили ему опасную и некорректную езду, но весь остальной мир увидел, насколько страстно немец жаждет побед. Упорство и нежелание сдаваться, а также рисковый пилотаж на шинах для сухой погоды на мокрой трассе помогли Шумахеру выиграть гонку, а эпичная борьба с Дэймоном Хиллом вошла в список классических противостояний «Формулы-1».

29 августа 2004 года. «Спа-Франкоршам». Нет, на этот раз он не выиграл – на высшей ступени подиума стоял Кими Райкконен, а Михаэль расположился чуть ниже. Тем не менее, внимания второму призеру Гран-при Бельгии уделялось ничуть не меньше, чем победителю. Еще бы – в этот день Шумахер досрочно завоевал седьмой чемпионский титул! У великих Сенны и Проста столько же побед в чемпионатах на двоих. Превосходство Михаэля достигло такого уровня, что куда интереснее было наблюдать за его борьбой с истребителем «Еврофайтер», чем за очередной прогулкой к победе в Гран-при.

В 2005-м Шумахера и «Феррари» остановили правила, а в 2006-м восьмой чемпионский титул был упущен по вине двигателя. Тем не менее, за эти два сезона он успел улучшить еще несколько рекордов, повторить которые вряд ли кто-нибудь сумеет в ближайшие годы: 91 победа в карьере, 68 поул-позиций, 77 быстрейших кругов и полторы сотни подиумов – такова впечатляющая статистика самого успешного пилота.

В 2011 году в Спа Михаэль отпраздновал 20-летие дебюта в «Формуле-1».

«Если вспомнить все, что происходило со мной на этой трассе – дебют в 1991 году, первую победу в 1992-м, феноменальную гонку в 1995-м, странный Гран-при в 1998-м и, конечно, последнюю победу в чемпионате в 2004-м, – то все эти моменты особенные, – говорит Шумахер. – В моей карьере все самое важное связано со Спа: здесь все началось, здесь произошли самые яркие истории. Учитывая все, для меня эта трасса стала настоящим домом».

Скорость, Спа, Шумахер – для болельщиков «Формулы-1» эти слова навсегда останутся синонимами.