Матч Аргентина – Мексика подходил к концу. На 71-й минуте будущий нападающий «Манчестер Юнайтед» Хавьер Эрнандес сделал счет из разгромного более-менее приличным (3:1), но было уже понятно, что Аргентина – в четвертьфинале. Сразу после матча главный тренер аргентинцев Диего Марадона колобком выкатился к журналистам и с ходу выпалил: «Посвящаю эту победу своему другу Валентино Росси».

Оцените ситуацию: аргентинский тренер после победы над Мексикой первым делом вспоминает какого-то итальянского мотоциклиста – господи, да Росси даже болел не за «Наполи», а за «Интер»! И все это происходит в южноафриканском Йоханнесбурге, где мотоциклы вообще не считают за вид транспорта, потому что на них слишком опасно останавливаться на красный свет перед светофором: в лучшем случае ограбят. Но Марадона, как и всегда в своей жизни, говорил не головой, а сердцем – и оно было в Италии, рядом с другим ярким и неординарным гением спорта.

Росси всегда был феноменален: 7 титулов в 10 первых сезонах в разных классах (и еще 2 в следующие 8 лет), 80 побед в гонках, почти две сотни попаданий на подиум и, конечно, самые быстрые круги. В сезоне-2003 Росси 12 раз оказывался быстрее всех на разных трассах, и этот рекорд не побит до сих пор. При этом карьера Росси – сына гонщика, золотого мальчика мотоспорта по прозвищу Доктор – не была похожа на езду по гладкой, подготовленной трассе. Он побеждал, потому что разгонялся до максимальной скорости – и если видел перед собой препятствие, то лишь добавлял газа.

Первый серьезный удар он получил на трассе в Валенсии – перед решающей гонке сезона-2006 Росси обгонял главного конкурента, американца Ники Хэйдена, на 8 очков. Доктор мог позволить себе финишировать вторым вслед за Хэйденом или даже отстать от него на несколько мест, если бы Хэйден не выиграл гонку. Но Росси, видимо, вспомнил, как в феврале того же года обкатывал на трассе в Валенсии болид «Формулы-1». Как он тогда мчался! Росси без особой подготовки показал девятое место на тестах, обогнав, например, Марка Уэббера, а потом получил комплимент от Михаэля Шумахера.

А тут как-то не задалось: еще в начале гонки, находясь внутри разгоняющейся группы, Росси не справился с управлением на простом повороте и отправился вспахивать грунт на обочине. Позже он говорил, что переосторожничал, настроился на неправильную тактику – а надо было гнать с самого старта и до чемпионского титула. В итоге после падения Росси занял 13-е место, Хэйден – третье. Американцу этого хватило для победы, а Росси понял, что со скоростью не шутят – если уж научился ей управлять, то не позволяй себе тормозить.

Второе место в общем зачете стало первой осечкой Росси после пяти победных сезонов подряд. Летом следующего года его ждало еще более серьезное испытание – причем такое, от которого не уедешь на мотоцикле. Росси, перебравшегося к тому моменту в Лондон, обвинили в уклонении от уплаты налогов в Италии. Обвинение было справедливым. Росси, любимец нации, постоянный фигурант форбсовского топа богатейших спортсменов, открытый парень с необычно тонким чувством юмора и кучей селебрити-друзей вроде Брэда Питта внезапно стал почти изгоем – в общеитальянском опросе поддержку ему выразила всего лишь треть проголосовавших. Доктор заплатил больше 100 миллионов евро и впервые не смог победить в двух сезонах подряд – на этот раз он закончил год третьим.

Но уже через год Росси разогнал свой «Фиат Ямаха» так, словно собирался стартовать из этого мира прямиком в космос. Он выиграл 9 из 18 гонок – столько же, сколько за два предыдущих года. Повторил свой же рекорд из 16 подиумов за сезон. Набрал самую большую в своей карьере сумму очков – 373. Но цифры в данном случае вторичны. Лучшую гонку Росси выдал на трассе «Лагуна Сека» в Калифорнии, уничтожив австралийца Кейси Стоунера, своего главного на тот момент соперника. Это было триумфальное возвращение и победа сразу над всем – конкурентами, временем, собственными ошибками и, конечно, скоростью.

Еще одно испытание ждало его в 2010-м. Росси сломал ногу в июне – но пока доктора говорили, что сезон для него закончен, Валентино усиленно лечился, восстанавливался и ездил на мотоцикле везде, где мог. Тогда-то Марадона и выразил ему поддержку – такому же бунтарю, сыну своей страны, подсаженному на скорость спортсмену. Росси вернулся, пропустив всего 4 гонки. В том сезоне он занял третье место – выше, чем сборная Аргентины на ЧМ-2010.